Variacioncompensada's Blog

Ecología y los kayaks

enero 27, 2011
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En la lucha por detener proyectos hidroeléctricos, los ambientalistas se han aliado con los que practican y promueven el turismo aventura. Los kayakistas y balseros desean mantener los ríos en su estado original, sin que sean intervenidos por embalses u otras obras necesarias para el desarrollo de centrales.

Por lo tanto, son aliados naturales de los ambientalistas, que también se oponen a las centrales, no porque el río deja de ser útil para el descenso en embarcaciones, sino porque no les gusta la intervención humana en el ecosistema. Los ecologistas utilizan a los deportistas extremos, señalando que esta actividad es una alternativa de desarrollo económico, que puede reemplazar el beneficio que proveería la central hidroeléctrica en el río.

Por lo tanto, hay algo de irónico en la reciente noticia en el Mercurio: una Emergencia por plaga de algas en Aysen, producidas por el turismo de Kayaks.

En realidad, más que irónico, se trata de un hecho trágico, ya que es poco probable que este tipo de algas pueda eliminarse del ecosistema una vez instaladas. Las intervenciones requeridas para instalar una central se pueden revertir, como se ha hecho en algunos países que han eliminado embalses, y a los cien años, no quedarán huellas de las obras. Pero quizás en varios miles de años más las diatomeas invasoras sigan allí.


Diferencias entre disciplinas científicas

enero 24, 2011
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El autor de este blog es miembro de la Comisión de Evaluación de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas de la U. Menciono este hecho para comentar sobre las dificultades de evaluar la calidad de la investigación en distintas áreas de las ciencias y de la ingeniería. En la Comisión es necesario evaluara investigadores pertenecientes a áreas que van desde la física teórica a la economía, pasando por la biotecnología, la geología, y otras ciencias duras , así como la ingeniería civil en todas sus múltiples ramas (matemática, mecánica, eléctrica, estructural, química, y otras).

Los estándares de excelencia son distintos en todas las áreas, así como el funcionamiento del sistema de publicaciones. En algunas áreas se publica y se cita mucho: astronomía y química, por ejemplo. Es común tener candidatos con miles de citas y más de una decena de artículos por año. Pero por otro lado, los trabajos pueden tener un carácter industrial.

Recuerdo un investigador joven que tenía siete trabajos publicados como parte de un equipo, todos con títulos casi idénticos (algún fenómeno que se producía en distintos compuestos de cobre –uno por paper– todos a 473ºK), con estructura, diagramas y figuras similares. El trabajo era probablemente importante, pero tenía un componente mecánico que lo hará fácilmente reemplazable por una máquina. Además, debe haber otro equipo preparando publicaciones similares a 474ºK, 475ºK, y así sucesivamente.

En otras áreas como las ingenierías y la economía, las producciones son menores. En economía, por ejemplo, un investigador con tres mil citas está en la zona del premio Nobel. Pero por lo menos en economía y matemáticas, el trabajo de investigación es menos repetitivo.

Otro problema para la Comisión es que las convenciones son diversas en las distintas áreas. En algunas, el orden de los autores es importante, y lo importante es ser el primero (que escribe el trabajo) y el último (el que lo financia). En matemáticas o economía, normalmente el orden es alfabético y se considera que, salvo mención explícita, todos los autores se reparten el mérito del trabajo por igual. Además hay otra dificultad: el número de autores. ¿Es razonable comparar investigadores por número de artículos cuando un autor escribe solo y otro lo hace con coautores? Cuando hay unos pocos autores para el artículo (2, 3 o 4), esto probablemente es razonable, pero ¿qué hacer en el caso de este artículo aparecido en Physical Review Letters que tiene más de 2.000 autores?

El problema para la Comisión es determinar, sin tener especialistas en los temas de investigación que deben evaluar, cuál es la calidad de las investigaciones del candidato. Hay una tendencia natural a tratar de usar criterios numéricos como número de artículos, números de citas, el factor h (número de artículos con más de h citas). Pero ahí aparece el problema de determinar que es lo apropiado para distintas disciplinas. Las publicaciones pueden aparecer en revistas de distintas calidades, y una elaboración de los criterios númericos anteriores considera la calidad de las revistas en las que el investigador publica.

Hay tantas revistas, incluso en un área, que no es fácil determinar sus calidades, especialmente si la Comisión no tiene un representante del área. El primer criterio es que sea ISI, aunque se sabe que ese criterio casi no dice nada: la cantidad de revistas malas que son ISI es enorme. Se ha intentado usar el índice de impacto de la revista, pero es un índice apropiado solo para biología y astronomía, porque considera solo una ventana de pocos años para las citas que incluye en el índice. Éstas son revistas en que la vida media de los artículos es de 2-4 años (la vida media de un artículo mide el tiempo que el artículo tarda en llegara tener la mitad de las citas que tendrá). En matemáticas y economía, en cambio, la vida media de los artículos en las revistas a menudo es superior a diez años, por lo que sus índices de impacto son mucho menores, pero tienen influencia por mucho más tiempo.

Una posibilidad es usar rankings de revistas realizados por expertos del área. Por ejemplo, en economía existen numerosos rankings, y por lo menos en los primeros lugares, tienen bastantes coincidencias, lo que da alguna confianza .

Ante tantas complicaciones, se comprende que la evaluación de los académicos debe ser qualitativa, y por lo tanto discrecional, y no cuantitativa. La dificultad es poder evaluar apropiadamente en forma cualitativa sin caer en favoritismos o por el contrario, descalificaciones. La mejor solución es pedir ayuda a los expertos internacionales del área, solicitándoles que entreguen evaluaciones del investigador. El problema es que se depende de la buena voluntad de los especialistas, que son personas ocupadas. Asimismo, dado que las áreas de investigación son muy especializadas, todos los especialistas se conocen y pueden tener favoritismos. Pero no se puede llegar mucho más allá cuando se intenta encontrar una manera justa de evaluar a investigadores de distintas áreas.


Publicado en Ciencia

Rarezas del mundo animal

enero 22, 2011
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Existe una relación entre el tamaño de los testículos y la masa corporal en distintas especies animales. Según los biólogos, una razón mayor del tamaño de los testículos a la masa corporal implica que en esa especie las hembras copulan con muchos machos, por lo que para asegurar la reproducción de sus genes, un macho debe generar muchos espermatozoides, para ganarle a la competencia. Es el caso de los chimpancés.

Por el contrario, en las especies en que el macho tiene un harem de hembras (como los gorilas) los testículos son relativamente pequeños. Y los seres humanos? Están entre medio. Es probable que los testículos humanos no pesen más de unos treinta gramos.

El campeón en esta competencia es la ballena franca. Hay que hacer click en el enlace para averiguar por cuánto le ganan a las demás especies. Bien por las ballenas francas, que estuvieron a punto de extinguirse.


Publicado en Ciencia, Temas raros

Hoyos negros

enero 22, 2011
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Los hoyos negros son uno de los fenómenos astronómicos más espectaculares. Como sabemos, los hoyos negros son acumulaciones de masa con una gravedad tan grande que en su vecindad la luz no puede escapar. Por ello se ven absolutamente negros (tal vez no he sido suficientemente claro con esta descripción, ya que creo que por agujero negro se refiere a la singularidad en el centro donde se concentra la masa). En todo caso, los hoyos negros tienen pocos aspectos que los distinguen, salvo la masa, el momento angular y la carga eléctrica. Otra de sus propiedades es que se evaporan lentamente. Aunque son negros, a menudo su vecindad es tremendamente brillante, porque la masa que cae a un hoyo negro cae en una espiral a tal velocidad que emite radiación muy intensa, como lo muestra la foto de la galaxia NGC 1097 (tomada del blog Starts with a Bang):

El centro de la galaxia NGC 1097 con su hoyo negro, en infrarrojo

Una entrada en Starts With a Bang tiene un análisis fascinante sobre nuevos descubrimientos acerca de los hoyos negros. Los hoyos negros más importantes están en el centro de las galaxias. Por ejemplo, nuestra galaxia tiene un hoyo negro de unos 3 millones de soles en masa. Esto se puede determinar siguiendo los movimientos de las estrellas en el entorno del centro galáctico, como se muestra en la figura siguiente, tomada del blog citado.

Órbitas de estrellas alrededor del centro de la galaxia

Pero nuestro hoyo negro no es nada comparado con otros. En una galaxia llamada M87, unas cien veces mayor que la nuestra, y no tan lejos –astronómicamente– el hoyo negro tiene una masa de 6.7 mil millones de soles. El efecto de este hoyo negro sobre la galaxia es impresionante, como lo muestra la figura siguiente:

El chorro (jet) despedido por la galaxia M87


Este chorro de material gaseoso de 5.000 años luz de largo es expulsado desde el centro de la galaxia a una velocidad cercana a la dela la luz, debido a la acción del hoyo negro en su centro. No solo eso, han calculado que la reacción del chorro es tan grande que el hoyo negro se ha desplazado unos 100 años luz del centro de la galaxia.

Les recomiendo el blog Starts with a Bang.


Publicado en Ciencia

Concesiones y construcción directa en el MOP

enero 22, 2011
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En los últimos años, Eduardo Engel, Alexander Galetovic y el autor de este blog hemos trabajado en la economía de las concesiones de infraestructura. El motivo para estudiar este tema y no la economía de la construcción de infraestructura normal por el Estado es simplemente por el tipo de problemas económicos que aparecían en concesiones.

La razón para esta historia es que en el reciente 2 Encuentro de la Sociedad Chilena de Políticas Públicas hubo un panel sobre concesiones. Luego de una interesante discusión, que entre otros temas, se refirió a la renegociación de contratos de concesión, una participante sugirió que la renegociación de los contratos de construcción tradicional del MOP era un problema mucho más serio. La intervención fue buena ya que efectivamente poco se sabe sobre las condiciones en que se realizan los contratos de construcción directa del MOP.

La Dirección de Concesiones en su página web publica todos los documentos relacionados con sus proyectos, incluyendo todas las renegociaciones de los contratos (esto permitió calcular la importancia de las renegociaciones de concesiones). Asimismo se publican las Bases de Licitación con todas sus modificaciones y la oferta económica ganadora. Solo falta incluir en la página las ofertas de los perdedores e información económica sobre la operación de la concesión, pero en general es una página web informativa y útil.

Luego de una búsqueda, este blog no pudo encontrar nada que se le pareciese a esta información en la página web del MOP o de la Dirección de Vialidad. Es posible que algo esté en Chilecompras, pero una revisión sumaria mostró solamente pequeñas compras de materiales de las Direcciones o contratos de mantenimiento y limpieza de poca importancia. Es decir, no hay nada parecido, o al menos nada fácilmente accesible para controlar como el MOP contrata y renegocia contratos de construcción de obras, los que pueden representar cientos de millones de dólares al año (el presupuesto MOP es mayor, pero incluye otras actividades).

La prouesta de este blog es que el MOP haga el esfuerzo por entregar en su página web la misma información y con la transparencia que tiene la página de la Dirección de Concesiones, al menos para los contratos que exceden un cierto monto, por ejemplo, US$5 millones. Será interesante ver cómo son las renegociaciones de esos contratos.


Trucos presupuestarios

enero 20, 2011
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Algún estudioso de la economía política debería analizar los trucos presupuestarios que usan los gobiernos. No desde el punto de vista de catalogarlos o ver que se puede hacer para elimiinarlos, sino para entender su lógica. Después de todo a los mercados normalmente no se los engaña y cuando un país, o gobierno regional o local hacen trampas, el mercado debería poder detectarlas. Por lo tanto, los trucos no parecen obedecer al deseo de mejorar las condiciones de financiamiento del gobierno sino a otras motivaciones, por ejemplo a confundir a la opinión pública del país o de otros países.

Un ejemplo: las concesiones como mecanismo para evadir restricciones presupuestarias o de balance de activos. Incluso en un país tan sofisticado como el Reino Unido, aparentemente la razón para la expansión del program de PFI, de asociaciones público-privadas, respondía más al interés de realizar inversiones públicas respetando la letra, pero no el espíritu, del acuerdo presupuestario europeo (de Maastricht), que a las ventajas intrínsecas de las concesiones.

En los Estados Unidos, el Financial Times recoge el caso de los estados, muchos de los cuales pasaron leyes que obligaban a mantener presupuestos equilibrados para luego quebrantarlas en forma inmediata:

Year by year, governments complied with balanced budget rules and other supposed constraints by creating quasi-government agencies that could borrow, by selling and leasing back buildings and other assets, by bundling future years’ lottery proceeds, and other manoeuvres.

En realidad los políticos tienen poco respeto por el intelecto de los votantes. Y cuando, como ahora, llega la crisis y todas estas obligaciones encubiertas salen a la luz, lo votantes tienen razón en sentirse engañados.


Recetas médicas

enero 20, 2011
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Una de las preguntas que deben hacerse los viajeros a países tropicales es por qué es necesario uan receta médica para ser inoculados contra enfermedades tropicales. ¿Cuál podría ser el motivo para una receta médica? ¿Será por el peligro que representan para la salud? No parece ser el caso, porque al ir al vacunatorio con la receta, es necesario contestar un cuestionario con preguntas que seguramente son las que indican la posibilidad de riesgo.

La impresión de este blog es que este es otro ejemplo del deseo de los médicos de intervenir en todas las decisiones de salud, dejando a los demás ciudadanos sujetos a sus decisiones. Los ejemplos sobran: la oposición de los oftalmólogos a los optometristas (los tecnólogos médicos que recientemente fueron autorizados a recetar lentes están más sujetos a los médicos), el hecho que por años las medicinas no incluyeran instrucciones de uso y las medidas que propone el actual Ministro para controlar la obesidad, el tabaquismo, etc.

Sin ser libertario, este blog estima que los médicos tienen demasiado poder sobre la autonomía de las personas. Individuos adultos deberían ser autorizados a meter la pata informadamente. El paternalismo médico –representado por el actual Ministro– es enfermante.


Sexo animal

enero 15, 2011
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Posiblemente el lugar donde la lucha evolutiva es más intensa es en la vida sexual de los animales. Ahí se observan comportamientos que nos parecen raros, pero que tiene un sentido claro: hay que tratar de tener descendientes. Para aumentar la probabilidad de que eso ocurra, muchas especies tienen una guerra de los sexos, ya que aquellos que producen los huevos tienen un costo energético más alto que los que producen los espermios, pese a que la contribución genética a la próxima generación es la misma.

Esto es particularmente interesante en las especies hermafroditas, pues algunas especies tratan de que el otro funcione como hembra, y se produce una lucha por determinar quién termina portando los huevos. Ed Yong describe un caso en unos gusanos planos, los Macrostomum lignano, especie que vive en la playas italianas. Estos gusanos son hermafroditas, y al aparearse forman anillos en los que se fertilizan mutuamente –lo que es bastante común en muchas otras especies–.

Lo que hacen entonces estos gusanos es bastante exótico: a veces, uno de ellos se dobla y empieza a succionar su apertura genital, para deshacerse de los espermios de su pareja. Pero estos espermios tienen adaptaciones para no ser eliminados: tienen una trompa con la que se agarran a los genitales de la hembra, y dos espinas que apuntan hacia atrás y que funcionan como anclas para evitar ser succionados. Es decir, la lucha evolutiva es a nivel de estrategias de conducta de las hembras contra los espermios. En otras especies relacionadas de gusanos planos, el problema se ha simplificado: tienen la llamada “inseminación traumática”, en que uno de los gusanos perfora a la hembra para inyectarle los espermios, en cualquier parte del cuerpo. Estos espermios son más simples que los anteriores, pues no enfrentan el problema de la succión. Lean el artículo de Yong. Vale la pena.


Publicado en Ciencia, Temas raros

Problemas con los bonos locales

enero 7, 2011
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En este momento de fragilidad financiera en el mundo, es díficil saber dónde va a explotar la próxima crisis. ¿Será en Europa, con sus gobiernos llenos de deudas y bancos quebrados, o debilitados por tener muchos bonos de los gobiernos de los países en problemas? ¿O serán los países emergentes, varios de los cuales están experimentando (Brasil, China, acaso Chile) burbujas de activos?

Una nueva posibilidad son los bonos municipales (y estatales) en los Estados Unidos. Allí las ciudades pueden emitir bonos de deuda para realizar inversiones de interés público, los que tienen el atractivo de no estar sujetas a los impuestos federales al ingreso. Normalmente, estas inversiones respaldan inversiones en sistemas de agua y luz, parques, escuelas y vialidad. Históricamente eran inversiones de bajo riesgo porque las ciudades y estados valoran el hecho de tener acceso al mercado financiero de largo plazo a bajo costo. Tanto así que las aseguradoras de riesgo de crédito o monolines comenzaron asegurando estos bonos, pero al poco tiempo vieron que eran tan seguros que empezaron a asegurar a emisores de bonos más riesgosos, pero cobrando precios similares, arbitrando a costa de las municipalidades, hasta que quebraron todas en la crisis del 2008.

Según el Financial Times, la situación financiera de las ciudades y estados ha empeorado tanto que sus bonos son ahora mucho menos seguros. Se trata de un mercado de US$ 6 trillones (billones castellanos) que está en riesgo, porque pronto las ciudades tendrán que decidir entre cortar servicios de policía, bomberos o las pensiones, o dejar de pagar la deuda. Según Meredith Whitney (que fue una de las Casandras de la crisis que enfrentarían los bancosen 2008-09) las ciudades preferirán dejar contentos a los votantes y entrar en default antes de enfrentar la furia de los votantes. Una crisis en ese mercado podría tener consecuencias catastróficas sobre la economía global.


Algo pasa con Besalco

enero 6, 2011
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Es extraño que tantos proyectos de infraestructura pública en que está incolucrado Besalco tengan problemas.

  1. El Camino de la Pólvora debió ser relicitado luego de adjudicárselo en 2003 en una licitación privada. En aquellos momentos, uno de los directores de la empresa erael entonces ex-ministro de Obras Públicas Cruz. En la licitación abierta posterior otra empresa se adjudicó el proyecto en $10.000 millones menos.
  2. Luego las cárceles concesionadas. El Estado tuvo grandes problemas en su relación con la empresa en una de las cárceles, y en el proceso arbitral se observaron circunstancias (ver el reciente recuento de Eduardo Bitrán de las circunstancias del caso) que tuvieron un enorme costo para el Estado. Las cárceles de Besalco aún no están terminadas pese a que ha pasado casi una década.
  3. Ahora se suspende el proceso administrativo de la licitación del hospital de Talca, que ganó Besalco. La segunda empresa estimó que fue dejada fuera de bases en forma arbitraria luego de un cambio de última hora, pese a que su prppuesta era $8.600 millones más barata que la de Besalco.

Es indudable que algo sucede entre Besalco y el Estado. Dados los malos resultados, tal vez Besalco debería abandonar los negocios con el Estado, y el Estado establecer que debido a la “yetta” que tienen sus proyectos con Besalco, ésta empresa queda excluída de nuevas licitaciones.


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